Cratère de Chicxulub : la météorite à l’origine de l’extinction des dinosaures

16 avril 2020 0
Cratère de Chicxulub : la météorite à l’origine de l’extinction des dinosaures

Origine du cratère de Chicxulub dans le Yucatan

L’astéroïde Chicxulub qui a exterminé les dinosaures il y a quelque 66 millions d’années a failli anéantir la vie sur Terre. Il a dévasté 76% des espèces et presque toute la végétation de la planète. Comme la poussière obscurcissait l’atmosphère et bloquait le soleil, la photosynthèse a ralenti et le phytoplancton des océans a cessé de produire de l’oxygène.

Il faisait sombre et extrêmement chaud dans le cratère laissé par l’astéroïde et extrêmement froid partout ailleurs, des conditions qui rendaient impossible la plupart des formes de vie. Cependant, dans les jours, les semaines et les décennies qui ont suivi la catastrophe, les microbes sont revenus dans le cratère.

Des millions d’années après l’impact, les géologues ont foré dans le sommet de l’anneau de l’astéroïde, le centre du cratère, et en se basant sur les biomarqueurs laissés par les microbes des millions d’années plus tôt, ils ont tissé une chronologie du retour de la vie après l’impact de la météorite.

 

Récentes recherches sur le cratère de Chicxulub

La bactérie s’est rétablie. Cela correspond tout à fait à ce que nous savons aujourd’hui des bactéries : elles peuvent se développer n’importe où. Un tsunami géant a déposé les premières bactéries. En effet, celles-ci sont parmi les organismes les plus résistants de la Terre. Elles ont été trouvées logées dans la glace, dans des grottes souterraines profondes, et cachées dans des sources chaudes.

Il n’est donc pas étonnant qu’ils aient pu survivre dans le cratère de Chicxulub, enterré dans la péninsule du Yucatan au Mexique. Ce qui est encore plus étrange, c’est la rapidité avec laquelle les microbes ont pu revenir.

Après que l’astéroïde a frappé la Terre il y a quelque 66 millions d’années, il a déclenché un tsunami massif, que l’on croit haut de 90 mètres, qui a déposé des sédiments sur l’astéroïde. Il n’a toutefois pas pu tuer de nombreuses microbactéries terrestres qui étaient en grande partie responsables du retour de la vie sur la planète. Parmi ces sédiments se trouvaient des cyanobactéries, des microorganismes capables de photosynthèse et des acteurs importants du cycle de l’azote. Les données géologiques montrent que ces microbes ont été déposés immédiatement après la formation du cratère.

Les communautés microbiennes dans le cratère sont restées dans un “état constant de flux dynamique” pendant des millions d’années après. Finalement, après que la poussière, qui obscurcissait le soleil, s’est déposée, le phytoplancton s’est rapidement rétabli et a commencé à faire la photosynthèse et à produire plus d’oxygène, en grande partie grâce à la résurgence des plantes terrestres.

Le développement et la productivité du phytoplancton ont été accompagnés de transitions majeures dans l’approvisionnement en nutriments et en oxygène qui ont façonné le rétablissement de la vie microbienne. Beaucoup de choses se sont passées en si peu de temps.